Babar, Poulenc et les 🍄

Une classe parisienne de ”petite section” du 16Ăšme arrondissement, septembre 1994.

Ma mĂšre collectionne depuis toujours les Ă©lĂ©phants, il y en a bien une centaine sur la corniche du salon familial, celle encastrĂ©e dans le mur que mon pĂšre a finalement dĂ©truit pour y intĂ©grer une tĂ©lĂ©vision bien plus grande. Petit, on me lisait les aventures de Babar, et j’ai en mĂ©moire une douce jalousie tournĂ©e vers la peluche de mon copain de classe, et des histoires de royautĂ©s, d’Afrique, et de champignons mortels. La scĂšne du vieil Ă©lĂ©phant qui meurt empoisonnĂ© par des amanita m’avait considĂ©rablement marquĂ© : d’abord qu’un pachyderme mange des champignons me paraissait hilarant, qu’il soit tombĂ© sur une variĂ©tĂ© toxique me dĂ©solait, et je m’inquiĂ©tais de savoir s’il avait eu mal au ventre, de la fiĂšvre, peut-ĂȘtre mĂȘme des rĂȘves bizarres avant de mourir. Ces questions ne seraient Ă©lucidĂ©es que bien plus tard, et seulement en partie, Ă  l’entrĂ©e dans mon petit univers de la psilocybine.

On Ă©coutera ici bas la musique originale de la version animĂ©e du film Babar le petit Ă©lĂ©phant (1933), composĂ©e par Francis Poulenc. Au moment fatal de l’empoisonnement, on suggĂšre un jeu ”gracieux et modĂ©rĂ©, avec prĂ©caution”.

« One day during World War II, while Francis Poulenc was visiting some relatives in Bordeaux, his four-year-old niece expressed displeasure with what the composer was playing on the piano. With the certainty of youth, she removed Poulenc’s hands from the keyboard and said “Oh, that is so ugly. Play this,” placing one of Jean de Brunhoff’s Babar books on the music stand. Poulenc improvised an accompaniment as he read the story. Word must have spread through the neighborhood, for the composer soon found himself surrounded by neighborhood children; their names, in fact, appear in the dedication to the work inspired by the occasion, L’histoire de Babar, le petit Ă©lĂ©phant. The beloved character Babar the Elephant was created by Jean de Brunhoff and his wife Cecile in 1931. The Story of Babar is the first of six Babar books that de Brunhoff wrote and illustrated. Paul de Brunhoff continued his father’s work after Jean’s death in 1937. Paul created a complete elephant world with Babar as king of the elephant nation. More recently, there have been a Babar movie, a television series, and various Babar merchandise. Poulenc’s work is a melodrama which combines de Brunhoff’s narrative with evocative musical interludes. The story follows the life of the anthropomorphic elephant Babar from his birth and youth in the jungle to to his life in Paris (where he learns to drive a car) to his marriage to Celeste, his childhood sweetheart. In lending a musical element to the story, Poulenc relies on a number of pictorial devices as well as the kind of stylized forms in which he excelled: a nocturne, a grand march, a lullaby, a waltz, a schottische. Poulenc uses various devices to paint the scenes of Babar?’s life. Slow, low piano tones suggest lumbering beasts. High staccato notes suggest the call of birds. An extended use of the sustain pedal blurs the scene, creating the mists of the jungle or the warmth of sleepy elephant dreams. Poulenc’s approach thus uses mostly color, rather than melody to illustrate the story. This contrasts with Prokofiev’s “Peter and the Wolf, a better-known children’s story in which every animal had a distinctive, sing-able theme. Even though Poulenc’s themes are more challenging to hear than Prokofiev’s, there are some to listen for. Babar’s opening theme, so joyful and warm, will re-appear sadly when he remembers his mother. And the lullaby she sings as he rides on her back will reappear in loud urgency when the elephant mothers search and call for their children. »

Jean de Brunhoff, Histoire de Babar (Maquette), page titre. Morgan Library, New-York.
https://www.themorgan.org/collection/Histoire-de-Babar-Maquette
Jean de Brunhoff, Histoire de Babar (Maquette), planche 18-19. Morgan Library, New-York.
https://www.themorgan.org/collection/Histoire-de-Babar-Maquette
Jean de Brunhoff, Histoire de Babar (Maquette), planche 28-29. Ici, ma planche prĂ©fĂ©rĂ©e, le point tournant du rĂ©cit, quand le Vieil ÉlĂ©phant s’empoisonne avec un mauvais champignon.

Ils sont partis. . . . Les mamans n’ont pas de place dans l’auto, elles courent derriĂšre et lĂšvent leur trompe pour ne pas respirer la poussiĂšre. La vieille dame reste seule; triste, elle pense: « Quand reverrai-je mon petit Babar? » / [Sur une page insĂ©rĂ©e: Le mĂȘme jour hĂ©las, le roi des Ă©lĂ©phants a mangĂ© un mauvais champignon.] / EmpoisonnĂ©, il a Ă©tĂ© trĂšs malade, si malade qu’il en est mort. C’est un grand malheur. / AprĂšs l’enterrement les plus vieux des Ă©lĂ©phants se sont rĂ©unis pour choisir un nouveau roi.

Jean de Brunhoff, Histoire de Babar (Maquette), planche 34-35. Morgan Library, New-York.
https://www.themorgan.org/collection/Histoire-de-Babar-Maquette

DES PERSONNAGES

  • CĂ©leste : la cousine et Ă©pouse de Babar, elle est reine
  • Pom, Flore, Alexandre et Isabelle : les quatre enfants de Babar et CĂ©leste
  • ZĂ©phir : un des plus anciens amis de Babar (c’est un singe)
  • Arthur : le jeune beau-frĂšre malicieux de Babar (petit frĂšre de CĂ©leste, et donc cousin de Babar)
  • Christelle, la vieille dame : une amie (humaine) de Babar. C’est elle qui lui a enseignĂ© la vie en ville.
  • CornĂ©lius : le plus vieil Ă©lĂ©phant et le conseiller de Babar
  • Pompadour : l’autre conseiller de Babar
  • Poutifour : le jardinier de Babar
  • RataxĂšs : le roi des rhinocĂ©ros
  • Dame RataxĂšs : l’Ă©pouse de RataxĂšs
  • Basil : le conseiller de RataxĂšs
  • Victor : le fils de RataxĂšs et Dame RataxĂšs
  • Podular : le sculpteur de chaises
  • Badou : le fils de Pom et petit-fils de Babar et CĂ©leste
  • Rhudy : le fils de Victor et petit-fils de RataxĂšs et Dame RataxĂšs
  • Professeur Grifaton : spĂ©lĂ©ologue (humain)
https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/8/83/Brunhoff_%E2%80%93_Histoire_de_Babar%2C_le_petit_%C3%A9l%C3%A9phant_%281931%29_%28page_40_crop%29.jpg?uselang=fr
Jean-Louis Costes, Babar nique les braconniers, Bic, feutre et crayon sur papier, 15cm x 21cm, 2019. eretic-art.com/costes-dessins